“Als het goed is, wordt de doelgroep vanzelf groter”

Interview met Bart Janssen, Country Manager Acer Benelux, over Chromebooks

Bart Janssen, Acer
Acer

Recent introduceerde Acer een tamelijk uniek product: een 14-inch Chromebook met ingebouwde 4G-support en een aantrekkelijke prijs. We spraken met Country Manager Bart Janssen over hoe deze laptop tot stand kwam, de stand van zaken rondom Chrome OS en zijn visie op de toekomst van de mobiele werkplek.

Acer is partner van Chrome OS van het eerste uur: “Het eerste Chrome device van Acer, de AC700, stamt alweer uit 2011,” aldus Janssen. Acer was samen met Samsung de eerste hardware partner voor Chromebooks van Google. Het zou twee jaar duren voordat Lenovo en HP zich in de markt waagden. In de wereld van technologie is dat lang, en het heeft ervoor gezorgd dat Acer lange tijd voorop heeft gelopen met haar portfolio Chrome devices.

Ruimte om creatief te zijn

Aanvankelijk moest het nieuwe besturingssysteem zich nog bewijzen, reden voor de meeste fabrikanten het links te laten liggen – in 2011 waren de kaarten nog wat anders geschud als het over besturingssystemen ging. Acer kon hierdoor een zeer groot aandeel van alle Chromebooks leveren (op gegeven moment in Nederland zelfs ongeveer 80% van het totaal), en toen deze hun markt vonden in de onderwijssector en de vraag explodeerde, had het een stevige positie op het vlak van toen veelgevraagde 11,6-inch, netbook-achtige apparaten. Door het succes werden meer fabrikanten alert op dit segment, maar “Acer was toen al bezig met het promoten van andere formats,” aldus Janssen.

Google stelt vrij strakke specificaties op voor Chromebooks die het op een willekeurig moment in de markt wil zien. Fabrikanten kunnen op basis daarvan voorstellen doen, en vooral op het vlak van de formfactor – het chassis – hebben ze ruimte om creatief te zijn. De belangrijkste reden voor de strikte component specificaties is de support vanuit Google. Google geeft inmiddels 8 jaar ChromeOS support op de nieuwste platforms vanaf het moment van introductie.

14 inch 4G

De recent geïntroduceerde en door ons gereviewde uitvoering van de Chromebook 314 is hier een goed voorbeeld van. “We hadden al een 4G-variant van een 11,6-inch model, waarvoor we destijds hard geknokt hebben,” vertelt Janssen. “We zagen al regelmatig de vraag terugkomen voor een groter schermformaat in combinatie met 4G, maar dat was er nog niet. Er zijn sowieso niet veel 4G Chromebooks, en degene die er zijn, zijn 800+ euro apparaten. Alsof mobiele gebruikers alleen top specs willen hebben.” Janssen stelde vast dat er een markt is voor een ‘more than good enough device’ dat always connected is. De behoefte aan geïntegreerde 4G komt voort uit de nadelen van tethering, zoals accuduur of de noodzaak gebruik te maken van een privé-apparaat. Met name bij overheidsinstellingen, zoals geschreven sterk gefocust op security, was grote vraag naar een 14-inch 4G device. Daar werd veel gewerkt met dongles, evenmin ideaal. Naast de overheid is er veel behoefte aan 4G-capable devices in sectoren als de bouw, installatietechniek en transport, waar WiFi vaker niet dan wel voorhanden is. “Die hadden de optie van een tablet met 4G of een laptop van 800 euro en meer, een 4G device van 400 euro was er nog niet,” stelt Janssen.

Gezien de procedure van Google voor het creëren van nieuwe modellen Chromebooks, was het inzetten op een relatief niche device dat 4G en 14-inch combineerde een uitdaging: voor Acer is het óók van belang volumemodellen binnen te slepen. De al eerder geïntroduceerde Chromebook 314 bood de technische mogelijkheid van 4G-support, reden voor Janssen om daarop in te zetten: “Het is er, dus ik wil het,” zoals de gedreven country manager het stelt. Het vergde een half jaar lobby’en, maar daarna was de Chromebook 314-C933LT wel een feit. Wat donkerder van kleur én gedeeltelijk mil-spec gecertificeerd.

“Veel meer 4G devices komen er vermoedelijk niet,” vertelt Janssen. Dat heeft alles te maken met 5G, waarvan veel wordt verwacht. “Voor de komende paar jaar zit er zeker nog potentie in 4G," geeft hij aan, “daarna gaan we richting het 5G-tijdperk en wordt op termijn alles anders.” Hij licht verder toe: “Als snelheid (van de verbinding, red.) geen factor meer is, kan er veel meer in de cloud. De gemiddelde prijs van een product zal dan waarschijnlijk afnemen, met minder krachtige CPU’s en minder systeem storage, alles gaat via de cloud.” Vooralsnog zijn we daar nog niet. De eerste 5G devices zullen vermoedelijk op basis van Qualcomm of Mediatek zijn (bekend van smartphones), niet per se op de meer traditionele chipsets, en dat alleen al is voor sommige organisaties in elk geval op dit moment nog wel een vereiste. Janssen maakt hier in een terzijde een goed punt over: “Als iets goed is, wordt de doelgroep vanzelf groter, wat bijdraagt aan de acceptatie (van alternatieve technologie, red.). Uiteindelijk zou het niet interessant moeten zijn wat voor specificaties erin zitten.”

Voordelen van Chromebooks

“Overheidsinstellingen hechten sterk aan de security van Chrome, dataveiligheid is voor hen zeer belangrijk,” stelt Janssen, maar ook “grote bedrijven die zich in de digitale transitie bevinden” lopen warm voor Chrome OS. Voor hen zijn eenvoud van beheer, efficiency en de hiermee gepaard gaande lage, voorspelbare kosten van belang. In de zorg vinden Chromebooks hun weg eveneens: hier komt gedeeld gebruik van devices veel voor. Omdat de inrichting van een Chromebook volledig gekoppeld is aan het ingelogde account, zorgt dit alleen er al voor dat verpleger en dokter hetzelfde apparaat kunnen gebruiken, terwijl ze alleen zien wat voor hen van toepassing is. Hierdoor kan een zorginstelling met minder devices toe dan met traditionele laptops.

Janssen wijst ook op het voordeel van de nauwe integratiemogelijkheden tussen Chromebooks en Android smartphones: “We leveren onder meer aan een zorgorganisatie, die voorheen werkte met iPads. Doordat hetzelfde account wordt gebruikt op onze Chromebook als op het Android-toestel, staat bijvoorbeeld een foto van een verband meteen op het account. Voor het doorgeven van recepten, verslagen of foto’s kunnen beide devices bij alle informatie. In tegenstelling tot wat het geval is met de iPads, is voor Chromebooks geen aparte tooling nodig voor communicatie met de back office. En de kosten vallen ook nog lager uit: twee devices voor de prijs van één.”

Lees hier onze review van de Acer Chromebook 314-C933LT.

Copyright © 2020 IDG Communications, Inc.

  
Shop Tech Products at Amazon