Dit is waarom werknemers vragen om ‘een XPS’

In een laptopmarkt waarin het voor de niet-ingewijde lastig is om het ene model van het andere te onderscheiden, kan één laptopserie in de Windows-wereld qua herkenbaarheid en begeerlijkheid wedijveren met de modellen uit Cupertino: de XPS-lijn van Dell. Waarom is dat zo?

Dell XPS 13 9300
Computerworld NL

Voor de meeste mensen is de laptopmarkt best overzichtelijk: je hebt Apple, en dan is er de rest, met Windows. Die tweede categorie is weliswaar divers en heeft zich de laatste jaren flink ontwikkeld, maar oogt van buitenaf ook tamelijk homogeen: op het eerste gezicht lijken veel laptops nogal op elkaar. Waren het vroeger veelal zwarte dozen, tegenwoordig zijn het wel vooral slanke verschijningen, in navolging van Apples MacBook Air en aangemoedigd door Intel met alternatieven als Ultrabook en meer recent Project Athena.

Het resultaat: waar ultraportable tien jaar geleden een luxe buitencategorie was, kan je nu wel stellen dat deze aanduiding het merendeel van de markt beschrijft. Er is een breed aanbod van dunne, lichte laptops met een lange adem, waarbij relatief nieuwe formfactors met 360-graden schermen of afneembare toetsenborden nog wat extra opties bieden. Ook in de Windows-wereld hebben luxe aluminium unibody’s hun intrede gedaan, evenals beeldschermen met een hoge pixeldichtheid en, minder praktisch, een tekort aan bruikbare aansluitmogelijkheden. Er is genoeg begeerlijks in de markt, maar hoe zorg je dat men specifiek naar jouw mooie model vraagt, met dezelfde vanzelfsprekendheid als een bepaalde groep gebruikers een MacBook verlangt? Dat blijkt lastig voor de meeste fabrikanten, hoe fraai hun laptops ook zijn.

Ook zakelijke laptops mogen mooi zijn

De eindgebruiker in de zakelijke markt heeft doorgaans weinig invloed op de keuze van een model laptop, laat staan van de vendor, maar de trend van consumerization of IT is nochtans springlevend. Ook zakelijke gebruikers verwachten tegenwoordig een fraai design, hoogwaardige materialen en hebben eisen op het vlak van specificaties als beeldkwaliteit, prestaties en aansluitmogelijkheden. Waarom zou je laptop op de zaak immers onderdoen voor wat je thuis gebruikt? Werknemers wegen de apparatuur op de werkplek mee in hun keuze voor een werkgever. Niet voor niets is een laptop met het bekende fruitlogo een manier om personeel te trekken, en in sommige branches bijna een vereiste. In de meeste bedrijven gaat het echter te ver om elke werknemer van zo’n (in elk geval qua aanschaf) prijzige oplossing te voorzien; ook laat lang niet elke IT-omgeving de naadloze integratie van MacOS devices toe.

Het is dan ook niet vreemd dat de laptopfabrikanten ook met hun zakelijke laptops daarop inspelen. Daardoor hoeven ook die allang geen zwarte blokkendozen te zijn, getuige devices als de ranke Acer Travelmate en Asus Pro B9, de zilverkleurige HP EliteBooks en de fraaie Lenovo ThinkBook-lijn. Dell is in deze opsomming een beetje een buitenbeentje: hoewel het merk sinds enige tijd zakelijke modellen heeft die zich onderscheiden qua kleurstelling en materialen, had het ook sinds jaar en dag een troef met de aanduiding XPS.

XPS kenmerken

Van alle genoemde laptops is XPS veruit de bekendste ‘consuzakelijke’ serie. Hoe komt dat? Een paar redenen op een rijtje, aan de hand van de nieuwste generatie XPS 13 die we een tijdje tot onze beschikking hadden, en waarvan je de review hier vindt.

  1. Dell was er vroeg bij – de kracht van itereren
    Soms helpt het om de eerste te zijn. Dell introduceerde zijn XPS-merk (eXtra Performance Series) al in 1993, de eerste XPS-laptop kwam in 2007 op de markt. Dat is een lange tijd om een product stapsgewijs te verbeteren. Ter vergelijking, EliteBooks kwamen een jaar later. ThinkPad gaat uiteraard nog veel verder terug (de eerste dateert uit 1992), maar zowel de modellen van HP als van (destijds) IBM waren niet ontworpen met de wensen van de verwende consument in gedachten. Zoals hieronder beschreven, is dat bij XPS nadrukkelijk wél het geval.

  2. XPS verweeft van oudsher consumenten- en B2B-kenmerken
    Anders dan de tegenhangers van de concurrentie is XPS een consumentenserie, zij het ontstaan als zakelijke lijn met een duidelijke link met de consumentenmarkt. Dat begon met desktops met krachtige consumentenuitvoeringen van grafische kaarten en SoundBlaster geluidskaarten, maar ook de eerste M1330 XPS laptop uit 2007 onderscheidde zich al met een ‘frivool’ zilverkleurig ontwerp en een hdmi-uitgang aangestuurd door een GeForce 8400M GS. Tegenwoordig is XPS dan ook een consumentenlijn, maar wel een die veel gemeen heeft met de zakelijke modellen van Dell. Zo zijn het chassis van de XPS 15 en de Precision workstations identiek, en biedt Dell voor veel XPS-versies lifecycle garanties zoals voor de zakelijke lijnen. In veel bedrijven behoren XPS-laptops dan ook (desgewenst voorzien van de ‘Pro’-versie van Windows) tot de opties voor veeleisende gebruikers en/of verwende CEO’s.

  3. Consistente naamgeving
    In een markt met honderden modellen laptops waarvan per model weer tientallen varianten zijn, is een herkenbare, consistente naamgeving een onderscheidend kenmerk. XPS-laptops zijn er in de smaken 13, 15 en sinds kort 17, met af-en-toe een buitenbeentje als 13 2-in-1 of 12 2-in-1. Meer hoef je als koper niet te weten. Natuurlijk hebben verschillende uitvoeringen een (simpele) cijfercode om ze van elkaar te onderscheiden, maar de eindgebruiker heeft daar amper mee te maken. Die kan blind kiezen voor XPS en zich daarna hooguit bezighouden met de uitvoering – zoals de autokoper bij een Volkswagen een Golf kiest en vervolgens wellicht nog even nadenkt over de motorinhoud en het velgenpakket.

  4. Duidelijke boodschap, herkenbaar design
    Hoewel laptops anno 2020 een zogeheten commodity zijn, lukt het veel merken toch niet om dat te internaliseren. Het blijven producten die worden verkocht op basis van specificaties en een prijspunt, terwijl juist die zaken tamelijk uitwisselbaar zijn. Kenmerkend voor een commodity is dat er naast continuïteit en consistentie sprake is van herkenbaarheid en een duidelijke boodschap. Autofabrikanten begrijpen dat (net als naamgeving) als geen ander, en ook Dell levert met XPS-laptops van oudsher een product af met een duidelijk verhaal: een luxe laptop voor veeleisende gebruikers. Dat komt van oudsher tot uitdrukking in een elegant ontworpen, solide constructie op basis van hoogwaardige materialen, met interne onderdelen die zorgen voor hoge prestaties.

  5. Stapsgewijze innovatie
    Continuïteit betekent uiteraard geen stilstand, maar in het geval van XPS graduele verbetering. Waar sommige fabrikanten de neiging hebben om het wiel steeds opnieuw uit te vinden in de hoop het nóg ronder te krijgen, is de verbetering bij XPS doorgaans incrementeel. Dat is een kenmerk dat het deelt met de laptops van Apple. Het ene seizoen wordt het chassis beter, bijvoorbeeld met nieuwe materialen als carbon of magnesium, een volgende keer worden de schermranden weer wat dunner of de resolutie hoger, of verdwijnen klassieke usb-poorten om in een dunner ontwerp plaats te maken voor usb-c met Thunderbolt. Die aanpak zie je zoals gezegd ook bij Apple, maar is in de rest van de pc-wereld vrij uitzonderlijk. De manier waarop Dell XPS ontwikkelt zorgt ervoor dat eindgebruikers weten wat ze krijgen, wanneer ze voor XPS kiezen. Overigens slaat ook Dell de plank wel eens mis, zoals bij de reeks XPS-modellen met een webcam onder in plaats van boven het scherm, een compromis dat gelukkig inmiddels tot het verleden behoort.

De som der delen

Geen van deze zaken afzonderlijk is uniek voor Dell XPS, laat dat gezegd zijn. We haalden de Lenovo ThinkPads al aan, zonder twijfel machines met een lange historie en een herkenbaar design – maar wel van oudsher strikt gericht op zakelijke gebruikers, met daardoor ook wat minder oog voor de ‘frivoliteit’ die de als consument verwende werknemer wellicht verwacht. De HP EliteBooks zijn eveneens indrukwekkende zakelijke machines, met hoge prestaties en uitstekende constructiekwaliteit – maar pas sinds relatief kort (de G5-serie) met een ‘consumentvriendelijk’ design. Op het vlak van naamgeving kunnen deze twee ook nog wel wat verbeteren.

Op dat punt doet bijvoorbeeld Acer het juist een stuk beter – in de consumentenmarkt. De zakelijke modellen zijn minder overzichtelijk, met soms een ‘Pro’ aanduiding, soms als onderdeel van een Travelmate serie, of het nieuwe ConceptD of Enduro. Ook qua consistent itereren heeft deze Taiwanese gigant nog niet zo’n lange historie als de Amerikaanse concurrentie, met dien verstande dat het de laatste jaren aan een rappe inhaalslag bezig is op dat vlak. Landgenoot Asus heeft qua b2b-iteratie nog een weg te gaan, al zien we ook hier een vernieuwde focus. Waar beide merken regelmatig technologische hoogstandjes introduceren, hebben ze op het vlak van een heldere onderverdeling in de diverse modellijnen en herkenbaarheid nog een wereld te winnen.

Wat de XPS-reeks van Dell onderscheidt is de som der delen: het brengt alle genoemde pluspunten bijeen in de producten. Een XPS is niet altijd de snelste, de lichtste of het meest vernieuwend, maar een balans tussen meer zaken dan alleen de ‘grootste getallen’, wat vrijwel zonder uitzondering resulteert in een beter product.

Hoe onderscheid je je als zakelijke commodity?

We haalden het al aan: laptops zijn een commodity, waarbij ‘specs’ een steeds kleiner onderdeel van het totaalplaatje zijn waarmee de koper zijn keuze bepaalt. Dat geldt evenzeer in de zakelijke markt, waar de gebruiker geen koper is en geen of weinig keuze heeft: ook voor werknemers is het van belang dat ze ‘gereedschap’ gebruiken dat niet alleen aansluit bij hun taken, maar ook voldoet aan hun eisen op minder materiële zaken, als design, gebruiksvriendelijkheid en constructiekwaliteit – en niet te vergeten een zekere mate van status. IT-beslissers die XPS-modellen opnemen in het machinepark hebben dat goed begrepen.

Daarbij moeten ze wel goed in de gaten houden, dat deze modellen niet dezelfde beheermogelijkheden en veiligheidsfunctionaliteit bieden als ‘echte zakelijke’ laptops. Daarvan zijn er zowel bij Dell als bij de concurrentie tegenwoordig voldoende die, ook al hebben ze nog niet de status en geschiedenis van ‘XPS’, in elk ander opzicht beslist op zijn minst gelijkwaardige alternatieven zijn. Lees daar meer over in onze review van de nieuwe XPS 13.

Copyright © 2020 IDG Communications, Inc.

  
Shop Tech Products at Amazon