Intel Thunderbolt 4 is universeler en gebruiksvriendelijker

Langere kabels, meer dock-aansluitingen, meer videobandbreedte - en betere beveiliging

Intel Thunderbolt
Intel
The Intel Israel Thunderbolt team presenting the Thunderbolt 4 products. Ohad Falik

Intel kondigt vandaag een nieuwe Thunderbolt-versie aan, nummer 4. Opvallend is dat de maximale bandbreedte vooralsnog niet hoger is dan bij versie 3 - die lijkt 40 gigabit per seconde te blijven, al spreekt Intel in de eigen materialen ook wel van een minimum. De verbeteringen zitten in andere aspecten, en daar zijn er gelukkig genoeg van. 

Gebruiksvriendelijker

Een belangrijke verbetering is dat Thunderbolt met deze vierde incarnatie een stukje prettiger in het gebruik wordt. Door toepassing van een nieuwe serie controllers, de JHL8x40, is het mogelijk langere kabels te gebruiken en docks te maken met meer aansluitingen. Tot dusver was de maximale snelheid alleen haalbaar met kabels van 50 cm, en waren docks beperkt tot een of twee aansluitingen - met Thunderbolt 4 zijn kabels van 2 meter mogelijk, en kunnen docks tot 4 aansluitingen bieden.

Een ander belangrijk punt is dat Thunderbolt 4 compatible is met Thunderbolt 3 - de stekker blijft usb-c en het ziet ernaar uit dat Thunderbolt 3 apparaten werken op Thunderbolt 4 host devices, en vice versa. Dat was niet het geval bij de overstap van Thunderbolt 2 naar 3, waar de connector veranderde van mini-displayport naar usb type-c.

Universeler

Intel Thunderbolt Intel

Dat maakt de nieuwe standaard ook universeler dan ooit, een volgende stap in een traject dat Intel inzette in maart van vorig jaar met het vrijgeven van het Thunderbolt 3 protocol. Thunderbolt verenigt usb, displayport en pci-express in zich, en de nieuwe standaard zal compatible zijn met usb 4 (feitelijk Thunderbolt 3), usb 3.x, displayport en dus alle bestaande Thunderbolt 3 apparatuur. 

Net zo belangrijk is dat Intel controller voor Thunderbolt 4 zal integreren in de komende 11e generatie Core processors voor laptops, codenaam Tiger Lake. Daarmee zal er een groter aantal devices met ingebouwde Thunderbolt-ondersteuning op de markt komen dan ooit tevoren. 

Met de genoemde verbeteringen wordt de standaard een logischer alternatief voor een grotere doelgroep, al blijft de vraag of de meerprijs die tot dusver van toepassing was (zowel door de duurdere controllers en bekabeling als door licentiekosten) ook voor de nieuwe generatie geldt. Usb heeft tot dusverre altijd het voordeel gehad van lagere kosten voor een vergelijkbaar, zij het wat minder geavanceerd, product - dat geldt al sinds de tijd van usb 2.0 en firewire (IEEE 1394).

Eén categorie gebruikers van wie het nog maar de vraag is of zij de beschikking krijgen over deze nieuwste Thunderbolt incarnatie is de groep klanten van Apple, dat recent immers aankondigde laptops op basis van eigen processors te gaan leveren. Of Intel de nieuwe controllers ook gaat bieden aan de partner die mede aan de wieg stond van deze ooit als Lightning Peak bekend staande standaard, is nog niet bekend.

Voor makers van randapparatuur is de grotere installed base uiteraard welkom. “Wij verwachten dat de Thunderbolt 4-producten een keerpunt zijn voor randapparatuurproducenten, die afhankelijk zijn van pc’s en Macs met een toonaangevende set van mogelijkheden voor een consistente gebruikerservaring”, zegt Ben Thacker, vicepresident en general manager van Kensington. “De vooruitgang op het gebied van Thunderbolt 4 helpt Kensington bij het herdefiniëren van de moderne werkplek van de toekomst.”

Ook device makers zullen de - lang verwachte, meermaals uitgestelde - standaard integratie van Thunderbolt in processors verwelkomen, evenals de toename van duidelijkheid voor eindgebruikers (zie hieronder). “De nieuwe mogelijkheden en minimumvereisten van Thunderbolt 4 zullen geweldige ervaringen en verhoogde productiviteit bieden die onze IT-klanten en eindgebruikers nodig hebben”, aldus Jerry Paradise, vicepresident, Commercial Portfolio, Lenovo PC & Smart Devices. “Lenovo verheugt zich op de samenwerking met Intel om de ondersteuning van Thunderbolt uit te breiden met de introductie van Thunderbolt 4 pc’s en het groeiende portfolio van Thunderbolt-accessoires”.

Intel Thunderbolt Intel

Hogere eisen

Thunderbolt 4 biedt geen bandbreedtetoename ten opzichte van de voorloper, maar waar fabrikanten bij Thunderbolt 3 de optie hadden om twee óf vier pci-express lanes te benutten en daarmee 20 of 40 Gbps te bieden, vervalt die keuze bij de nieuwe versie van de standaard. Intel heeft een set criteria voor implementatie gedefinieerd die daar geen twijfel over laten bestaan:

  • "Verdubbelde minimale video en data vereisten ten opzichte van Thunderbolt 3"
    • Video: ondersteuning voor twee 4K displays of één 8K display (één 4K display meer dan TB 3, vermoedelijk door implementatie DisplayPort 1.4).
    • Data: pci-e met 32 Gbps voor opslagsnelheden tot 3.000 MB/s (was 16 Gbps)
  • Ondersteuning voor docks met tot vier Thunderbolt 4 poorten
  • PC-laden op ten minste één poort op het device
  • Wake on keyboard/mouse wanneer verbonden met Thunderbolt dock (iets wat bij Thunderbolt 3 ook niet vanzelfsprekend was)
  • Intel VT-d gebaseerde direct memory access protection om directegeheugenaanvallen te voorkomen (was niet verplicht bij Thunderbolt 3, zie ook onze coverage van de Thunderspy vulnerability). VT-d ondersteunt DMA-remapping (DMA-r), waarmee per device een stuk werkgeheugen kan worden toegewezen, waarbuiten geen toegang tot het geheugen mogelijk is. Hiervoor is Windows 10 vanaf 1803 vereist, en activeren van Kernel DMA Protection in de bios. Voor MacOS is versie 10.8.2 (2012) vereist of hoger, Linux ondersteunt het sinds kernel versie 4.21.
Thunderbolt comparison chart Intel

Sneller in de toekomst?

Wie de bovenstaande tabel goed bestudeert, ziet dat Intel van een 'minimum bandbreedte' van 40 Gbps spreekt bij Thunderbolt 4. De (usb) databandbreedte verdubbelt van 16 naar 32 Gbps en het heeft er alle schijn van dat Thunderbolt 4 gebruik maakt of kan maken van PCI-Express 4.0 in plaats van 3.0.

Vooralsnog heeft Intel weinig laten weten over support voor deze snellere bus, maar het is een kwestie van tijd eer ook Intel die overstap zal maken. Het zou ons dan ook niet verbazen als er een 80 Gbps variant van Thunderbolt 4 in het verschiet is, al zouden we evenmin vreemd opkijken dat die dan wél weer meer beperkingen heeft qua kabellengte.

Op dit moment is Thunderbolt 4 eigenlijk vooral een 'volwassen' Thunderbolt 3, met strengere eisen zodat voor de eindgebruiker helder is wat die kan verwachten (wie herinnert zich niet de speurtocht bij laptopfabrikanten of ze een x2 of x4 implementatie hadden, cruciaal voor aansluiten van high-speed storage en externe videokaarten voor rendering), en enkele belangrijke stappen vooruit op het gebied van gebruiksgemak. Het verplichte gebruik van Kernel DMA Protection is een gevalletje van beter laat dan nooit - al valt de gebrekkige implementatie hiervan tot dusver niet alleen Intel aan te rekenen.

Related:

Copyright © 2020 IDG Communications, Inc.

  
Shop Tech Products at Amazon